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¿Ingerir azúcar puede ser peligroso?

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Esta dulce sustancia es tan dañina para la salud que algunos expertos exigen que se regule como si fuera una droga. Para saber si la consumís en exceso, prestá atención a las señales ocultas.

Azúcar: su consumo excesivo, ¿afecta nuestra salud?

¿Es el azúcar más nociva que —por ejemplo—, la cocaína? Según un artículo publicado en la revista Nature en 2012, es una sustancia tóxica que debería regularse como el tabaco y el alcohol. Los estudios muestran que el exceso de azúcar (ya sea en forma de sacarosa natural o como jarabe de maíz rico en fructosa) no solo contribuye a que engordemos, sino que también causa estragos en el hígado, trastorna el metabolismo, deteriora el funcionamiento cerebral y puede hacernos vulnerables a las enfermedades cardíacas, la diabetes e incluso al cáncer. Hasta el momento, ninguna medida global se ha tomado al respecto (hay quienes culpan a los intereses de la industria), y los expertos dicen que crear conciencia no es suficiente, sobre todo porque muchas de nuestras opciones alimentarias contienen azúcar. “Es como ver un accidente de tren en cámara lenta”, comenta la doctora Laura Schmidt, investigadora de la Universidad de California en San Francisco.
Pero a pesar de saber esto, muchos de nosotros fingimos calma y volvemos a comer tortas. Es posible que algunos ya estemos padeciendo los efectos del exceso de azúcar sin siquiera darnos cuenta. Aquí cómo resolver los problemas más comunes para evitar daños en el largo plazo y sentirnos mejor ahora mismo.

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El estrés nos hace comer más (postres)

Para recobrar la energía o el ánimo, uno puede comerse dos barras de chocolate o unas cuantas galletitas; sin embargo, el impulso es mucho más intenso. Para examinar el poder que el azúcar puede ejercer sobre nosotros, los investigadores del abuso de sustancias han tomado tomografías cerebrales de personas mientras comen algo dulce. Lo que han visto es algo parecido a la mente de un adicto: cuando prueban el azúcar, su cerebro se activa en las mismas regiones que el de un alcohólico que toma una botella de ginebra. La dopamina —la llamada “recompensa química”— inunda el cerebro y aumenta el deseo de ingerir más. El azúcar también estimula la secreción de serotonina, una hormona calmante.

Cómo evitar comer por estrés

Muchos de nosotros tendemos a comer en exceso cuando estamos estresados. Si a usted le pasa lo mismo, comer una galletita un par de días a la semana no le hará daño, pero los demás días opte por un plato de avena con no más de una cucharada de azúcar negra, es lo que sugiere el doctor Jeffrey Fortuna, profesor de salud y comportamiento en la Universidad Estatal de California en Fullerton. El cereal entero lo saciará, y lo dulce hará que se relaje al aumentar un poco su secreción de serotonina.

Por qué nos queda la mente en blanco

¿Tu mente quedó en el limbo en la mitad de una reunión en la oficina? Un estudio realizado por la Universidad de California en Los Ángeles indica que el exceso de azúcar forma radicales libres en el cerebro y afecta la comunicación entre las neuronas. Esto puede minar nuestra capacidad para recordar instrucciones, procesar ideas y controlar nuestros estados de ánimo, asegura el doctor Fernando Gómez-Pinilla, autor del estudio.

Cómo evitar tener la mente en blanco

Mantenga su consumo de azúcar por debajo del límite señalado por la Asociación Americana de Cardiología: los hombres, nueve cucharaditas por día, y las mujeres, cinco. Lea la información nutricional de los alimentos procesados que compre; muchos postres y bebidas contienen tanta azúcar que podría sobrepasar fácilmente su porción diaria. Son mejores opciones el café negro y el yogur con frutas y cereales, endulzado con una cucharadita de miel.

Cuál es la causa de la aparición de arrugas en la piel

Al igual que los cigarrillos y los rayos  UV, el azúcar contribuye al envejecimiento prematuro. Cuando las estructuras de soporte de la piel —el colágeno y la elastina— son dañadas por el sol o por exposición a los radicales libres, las células tratan de repararse; sin embargo, este proceso se hace lento con la edad. Y cuando el azúcar está presente en la piel, forma enlaces cruzados con aminoácidos que podrían haber sido dañados por los radicales libres. Estos enlaces detienen el mecanismo de reparación y,  con el tiempo, hacen que la piel se vea avejentada prematuramente.

Sustitutos naturales del azúcar

Una vez que los enlaces cruzados se forman, ya no se rompen, así que mantenga su consumo de azúcar lo más cerca de cero que sea posible. “Es el enemigo”, dice el dermatólogo William Danby, profesor de la Facultad de Medicina de la Universidad Dartmouth, en New Hampshire. Evite las gaseosas y las masitas procesadas, y cambie los sobrecitos de azúcar por un poco de canela; al parecer, esta retrasa la formación de enlaces cruzados, como lo hacen también el clavo de olor, el jengibre y el ajo.

¿El azúcar nos hace engordar?

Sí, dicen los expertos, quienes sostienen que el exceso de azúcar acelera nuestro ritmo de almacenamiento de grasa. Los estudios indican que el azúcar tiene ciertas propiedades que preparan al cuerpo para subir de peso, sobre todo en forma de la peligrosa grasa abdominal asociada con las enfermedades cardíacas y la diabetes. El hígado metaboliza la mayor parte del azúcar que uno come y convierte el resto en grasa. El exceso de grasa en el hígado aumenta la resistencia a la insulina. Sin embargo, David Katz, director del Centro de Estudios para la Prevención de la Universidad de Yale, opina que no debemos satanizar demasiado el azúcar. “El exceso de azúcar es un problema grave —señala— pero no es el único que plantea nuestra dieta actual”. El exceso de almidones, como los de los productos comerciales, también pueder ser dañino, advierte. En lo que todo el mundo está de acuerdo es en que debemos reducir al mínimo el consumo de alimentos procesados con azúcar agregada.

Lentitud corporal: por qué nos sentimos agotados

Los músculos usan principalmente carbohidratos como combustible, ya que se descomponen en glucosa, un azúcar simple que puede acelerar su trote matutino. Pero los alimentos elaborados con supuestos edulcorantes naturales” podrían contener solo fructosa, un azúcar que se metaboliza sobre todo en el hígado, no en los músculos. Comerlos podría causarle inflamación e incluso diarrea.

Qué comer para tener energía

Una colación rica en glucosa y muy baja en fructosa antes de hacer ejercicio, dice el doctor Richard Johnson, profesor de medicina de la Universidad de Colorado en Aurora. Tome una bebida deportiva o coma una barra de cereales, con una pequeña cantidad de azúcar, una hora antes de realizar un ejercicio vigoroso. 

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